Broadwood Road, Happy Valley and Foliage | Gwulo: Old Hong Kong

Broadwood Road, Happy Valley and Foliage

Date(s) of events described: 
Mon, 1 Jan 1923 to Tue, 1 Jan 1924

In  1923  we  moved  up  to  a  house  in  Broadwood  Road,  on  the 
Ridge overlooking  Happy  Valley.    It  was  a  lovely  tree-lined  road  of
houses  and gardens  with  wild  violets  and  ferns  growing  in  shady 
places. In  the gardens  were  azaleas,  pink  and  white  and  red,  yellow 
Allamanda,  Duranta with  sprays  of  mauve  blossoms,  Caesalpinia  with  pretty  yellow  flowers  and delicate  leaves,  hibiscus,  scarlet  and  pink 
and  yellow,  white  spider lilies,  blue  climbing  morning  glory 
(convolvulus),  pink  Honolulu  creeper, bignonia,  the  red  cracker  flower 
shrub  -  the  buds  "popped"  when  you squeezed  them  -  and  Chinese 
roses. In  the  flower  beds,  zinnia,  coreopsis, gaillardia,  African 
marigolds  and  French  marigolds,  Bachelors    buttons, pink  and  crimson and  white  cosmos,  asters,  cockscombs,  petunias, salvia, verbena.
In  our  garden  I  remember  the  pine  trees,  the  peach  tree  with  its
pink  blossoms,  the  roses  and  the  "Lady  of  the  Night"  shrub  whose 
bunches of  white  flowers  gave  off  a  strong  fragrance  at  night.   
Behind  our  house on  the  hillside  pretty  blue  torenias  grew  wild.

I  remember  the  colourful  butterflies  and  the  large  Atlas  moths,  and
hearing  the  birds  calling  "Come-to-the-Peak-ha-ha!"  and  the  rainbird,  so
called  because  it  sang  when  it  was  going  to  rain;  and  magpies  -
superstitious  Mamma  if  she  saw  one,  would  immediately  look  around 
for another,  declaring  that  it  was  unlucky  to  see  only  one  magpie.

Our  friends  the  Bradburys  lived  near  us  on  the  Ridge,  Bert  and
Margaret  and  their  daughters  Violet  and  Joan,  both  younger  than 
Audrey and  I. Margaret  was  a  calm  and  happy  person  with  an 
infectious  laugh, Bert  was  in  the  Dairy  Farm  and  Cold  Storage 
Company. He  invested  in stocks  and  shares  and,  having  the  Midas 
touch,  became  a  rich  man. But  his and  Margaret's  tastes  were
simple,  and  Mamma  used  to  say  that  they  did  not know  how  to  enjoy  their  money! Little  Joan  had  a  sweet  voice,  and  Audrey,
Vi  and  I  would  get  her  to  sing  a  popular  American  song  "Red 
lips,  kiss  my blues  away"!

In  the  sub-tropical  climate  of  Hong  Kong,  flowers  bloomed  all  the
year  round. There  were  wonderful  flowering  shrubs  growing  wild 
on  the hillsides  and  in  the  valleys  of  the  Island  and  the  New 
Territories. Many  of  these  had  white  flowers,  including  Tutcheria, 
Schima,  Gordonia, Melodinus  and  Gardenia  florida  whose  white 
flowers  with  pointed  petals turned  to  ivory  and  then  yellow. Very 
showy plants were Melastoma with purplish pink  flowers, and  Camellia
hongkongensis  with  flowers  of  another shade  of  pink.    Mussaenda 
was  a  strange  shrub  that  always  fascinated  me;its  tiny  yellow 
flowers  grew  in  bunches  on  long  stalks  surrounded  by  large white 
sepals  looking  like  leaves.

But  the  most  common  of  the  shrubs  and  our  best  loved  was  the 
Barley Bue,  with  its  large  rosepink  flower  that  turned  into  a  fruit 
good  to  eat; its  Latin  name  Rhodomyrtus,  the  Rose  Myrtle.

There  were  several  wild  roses,  the  most  showy  being  Rosa  laevigata;
when  in  full  bloom  it  was  a  heavenly  sight  -  a  huge  bush  covered 
with large  single  white  roses,  very  fragrant. The  other  kinds  had 
smaller flowers,  pink,  white  and  deep  rose.

In  this  floral  Paradise  it  was  a  joy  to  walk  along  the  paths  over  the
hills,  each  corner  opening  up  another  vista  of  steep  ravines,  more  hills,
sea,  islands,  lonely  valleys. In  the  Spring  the  hillsides  were  bright
with  new  leaves,  fresh  green,  orange  and  red.

We  found  ground  orchids  blooming  in  sheltered  cool  places,  usually
beside  hill  streams  or  nullahs,  the  plants  six  to  eight  inches  tall,  the
flowers  about  an  inch  and  a  half  across  -  one  a  pink  flower  growing 
singly on  its  long  stem  -  another  with  three  or  four  yellow  flowers  on 
the  stem. In  shady  places  grew  wild  violets,  half  hidden  by  ferns.   
There  were  said to  be  four  kinds  of  violets  growing  in  Hong  Kong 
and  124  different  kinds of  ferns!  Ferns  large  and  small  grew 
everywhere,  some  of  the  tiny  ones were  red  in  colour  when  young, 
very  lovely  they  were. Large  blue bellflowers  grew  in  masses  on a  grassy  hillside.    It  was  a  thrill  when  I first  saw  these  delicate  flowers 
blowing  in  the  wind. Their  name  was Platycodon  grandiflora.

The  year  we  went  to  live  on  the  Ridge  we  met  Andy  and  Terry, 
Walter Andrews  and  Leslie  Terry.    Andy  was  22,  and  shared  my 
liking  for  walking in  the  hills. We  walked  over  Wong  Nei  Chong  Gap 
to  Repulse  Bay  one  day when  Hong  Kong  was  looking  its  most 
beautiful,  and  all  the  flowers  were in  bloom.    Andy  came  from  East 
Anglia  and  used  to  tell  me  all  about  the Norfolk  Broads.    Terry  was  a  keen  photographer  and  must  have  taken  dozens of  photographs  of  Audrey  and  me!


Henry Ching writes:

I was delighted to read this extract from Betty Steel’s Diary.  

During the Japanese occupation we used to roam the hillslopes around Happy Valley searching for plants that we could feed to our four rabbits (they finally ended up in our celebratory meal shortly after the arrival of the British fleet – despatched by two RN ratings we befriended from HMS Anson).  During our searches, we used to come across small berries that were good to eat, and we were told they were called barley boos.  I was never able to discover the correct name for them, but now I know, thanks to fergusmacdermot and Betty Steel – rhodomyrtus or Rose Myrtle.

More about the Rose Myrtle:

I have some more pictures of foliage and flowers if you are interested. All black and white, though they may stir some memories. Let me know and I can post them up.